Google 併購 Nest 的真正目標:智慧家庭市場

Google 併購 Nest 的真正目標:智慧家庭市場

智慧家庭關鍵的一年

也許多年以後,2014 年會被認為是智慧家庭編年史上非常重要的一年。

1 月份 Google 併購 Nest 、2 月份 MWC 上有多間公司推出 Smart home 相關產品3 月份張忠謀說物聯網是下一個藍海三星推出可藍芽控制的 LED 球泡燈、家電廠從三星LG、TCL、海爾等紛紛推出以 Wifi 為主的一系列智慧家電。
 

無線通訊誰能勝出?


Wifi、Bluetooth 是目前最常看到應用在智慧家庭的無線技術。但事實上,還有另外一個技術可能才是真正主導市場的關鍵 – Zigbee。Zigbee 有一間赫赫有名的公司為其背書 – Nest。Nest 的產品同時搭載 Wifi + Zigbee 通訊模組。

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Wifi, Bluetooth and Zigbee 三種通訊技術比較
圖片來源:WDD

上圖是三種技術的比較。Wifi 最大的好處在於傳輸速度快,可以連接各種設備,但耗電量高。Bluetooth 的優點則是配對連線方便,但僅止於 8 個設備。Zigbee 最大的優點在於傳輸距離夠長、連線數目多以及含網狀網路功能。
 

Zigbee 優勢:長、多、可廣播

1.    傳輸距離長

Bluetooth 在傳輸距離上根本無法與 Wifi、Zigbee 競爭,因此暫不討論。連接無線網路時,常常發現有訊號死角導致收訊很差,或走遠一點之後就無法連線。這在日後使用智慧家電時會造成很多困擾。

例如使用者想控制冷氣時,必須離冷氣夠近,約 10~20 公尺才能控制。如果要增加無線網路傳輸距離,則各種設備內的天線必須加大,會造成尺寸變大、電磁波增加的問題。

Zigbee 傳輸距離在開放空間可達 500 公尺,因此道路照明若需要燈光控制,多採用 Zigbee 技術

在傳輸距離上 Zigbee 先馳得點。

2.    連線數目多

Bluetooth 連線數最多 7 個,比起 Zigbee 跟 Wifi 都少了許多,因此也不需討論。Wifi 的連線數,只要有浮動 IP 可指定,理論上可以無限多。而 Zigbee 則最多可達 65536 個設備。在這點上,兩種技術似乎平分秋色。

前陣子在立法院附近坐鎮的朋友,或是參加 330 遊行的朋友,一定會發現 3G 網路幾乎無法使用,Wifi 也因為塞車很難連線。若使用 Wifi,當上網設備數量增加或使用流量過大時,會造成網路塞車。

而 Zigbee 的優點在於其頻段窄,較不會互相影響。加上智慧家電有其使用特性:想知道冷氣溫度幾度、家裡冰箱有多少食物、電鍋的飯煮好沒,只有在有需求時才要傳遞資料。因其資料量小,Zigbee 傳輸速度慢的缺點反而無傷大雅。

因此,在連線數目上,Zigbee 再得 1 分,Wifi 可以拿個 0.5 分。

3.    網狀通訊結構(Mesh)

網狀通訊結構是 Zigbee 非常重要的優勢。網狀通訊結構中的每一個設備,收到資料後都可對網絡內的所有設備廣播。這樣一來就能大大延伸傳輸距離。

網狀通訊結構優點如下圖:

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網狀通訊結構
製圖:KT

Zigbee 可以透過廣播,延伸傳輸距離。讓 Zigbee 技術在智慧家電的使用特性上(家庭空間使用、流量小、使用頻率高)有明顯競爭優勢。

因此,Zigbee 又得一分。
 
Wifi 就沒有優勢嗎?有的。Zigbee 技術需要一台主機發佈指令,如同 Wifi 需要一台無線分享器一樣。但大部分使用者家中都有已經有一台 Wifi 無線分享器,所以不需要額外花錢添購。此外, Zigbee 需求數量較小,造成開發成本較高。相對於 Zigbee,Wifi 產品價格較低廉,也較容易取得。
 

小米盒子,目標成為家庭控制中心

中國小米公司最近動作頻頻,其中小米路由器及小米盒子是最令智慧家電業者注目的產品。小米執行長雷軍不諱言小米路由器想成為智慧型家庭控制中心。雖然 Wifi 分享器大部分用戶家中都有,但是當初用途並非用在智慧家庭上,所以無論是管制、安全性、還有方便性都需要加強。因此廠商推出一個智慧家庭專屬的小型伺服主機是必要的。

小米路由器打造智慧家庭示意圖 圖片來源:小米官方網站

小米路由器打造智慧家庭示意圖
圖片來源:小米官方網站

Nest,也將挑戰家庭控制中心

Nest 最近終於踏出北美,將觸角延伸到英國。業界紛紛猜測下一個產品會是什麼,我推測 Nest 遲早會推出家用伺服器主機。原因如下:

1.    推廣 Zigbee 技術

Nest Thermostat 包含 Wifi 模組以及 Zigbee 模組的原因:首先是 Zigbee 本身技術優點。第二個原因是 Wifi 普及,開發者與使用者都很多。廠商不需重新教育使用者,開發相容的產品也相對容易。最後,傳統家電業者(如三星、LG、TCL、海爾)一律使用 Wifi 的解決方案,Nest 自然不可能冒任何一絲風險選邊站。 

Nest Thrermostat 圖片來源:Aaron Muszalski

Nest Thrermostat
圖片來源:Aaron Muszalski

Zigbee 內部網狀通訊模式再強大,也必須連上網際網路才能與外界溝通。因此,Nest 必定需要一台內建 Zigbee 通訊模式的家用伺服器。

Nest Labs 創辦人 Tony Fadell 表示 Nest 對發掘“key needs inside the home and where key touch points are”非常有興趣,不禁令人猜想 Nest 準備進入智慧家庭市場。Google 在 Nest 身上看到智慧家庭的一線生機,也許就是 Google 併購 Nest 的原因之一。

2.    逼迫媒體業者合作

Google TV 對 Google 來說除了吸引使用者目光、廣告商之外,也可增加搜尋資料的管道。但 Google TV 一直賣得不好,原因在於傳統媒體(如電視、廣播等業者)的杯葛。在物聯網時代,傳統媒體業者意識到如果加入 Google 陣營,大部分的利潤可能都會被 Google 拿走,進而邊緣化。 

如果為了提升 Google TV 銷售,Google 親自下海製作數位內容,與其本業差太遠也與其“平台業者”的形象差太多。甚至可能導致原有客群的排擠效應,所以 Google 目前未有任何動作。Google 既然推出 TV 平台不受歡迎,退而求其次,推出 Chromecast,讓使用者能夠用電視觀看 Youtube 節目。

除了 Google TV,當 Nest 智慧家電設備夠多時,Nest 就可光明正大推出主機,功能包含現有機上盒、網路流量管制、伺服器等功能,還可透過主機連結雲端管理設備、收集使用者資料。

當家中已經有一台價格不斐的主機,使用者不可能再花錢購買第二台主機。此時 Nest 在已經掌握客戶的情況下談判,並定會有媒體業者軟化投靠,願意提供數位內容。

3.    吸引軟體開發者,掌握影響力

Nest 在 2013 年宣布 Nest Developer Program 開源計畫,廣泛邀請業界共襄盛舉,提供 Nest API 給其他公司使用。第一個獲得正式授權的公司是 Control4,一家採用 Zigbee 技術,且在智慧家庭產業赫赫有名的公司。

在宣布 Nest 併購案後,引發市場聯想 Contro4 也可能被併購的比價效應,使股價上漲不少。Contro4 股價上漲後,吸引很多廠商陸續推出與 Nest 相容的產品。Nest 以開放平台模式吸引開發者進駐,並透過管理擴充其影響力的方式,可說與Google Android 如出一轍。

Nest 以規格、平台制定者為目標,必須儘快推出一台專屬的主機。Nest 只要掌握平台跟規格,就可掌握雲端通道以及使用者數據。當越多開發人員及廠商加入這個“大家庭”,Nest 就越有可能成為智慧家庭市場王者。

綜合以上三點戰略考量,Nest 極有可能在一年內循 Thermostat 模式,推出相容 Zigbee + Wifi 的家用伺服器主機。
 

家用伺服器主機是智慧家庭市場的關鍵

產業轉型:國外廠商談合作,台灣企業選擇單打獨鬥」一文提到宏碁公司轉型方向模糊。但最近兩篇新聞引起市場注意:轉型重點在於 BYOC 以及連網裝置聯合軟硬體廠商打群架

宏碁想聯合各軟硬體廠商,勢必要做不同設備管理。宏碁自建雲 App 隨設備推廣已累積 200 萬用戶,採半開放式的開放平台。因此推測宏碁 BYOC(Bring Your Own Cloud)必定也有伺服器主機,以完成相關服務以及中央控制。講的明白一點,宏碁必須透過專屬家用伺服器主機,強迫客戶使用宏碁雲端服務,藉以從中獲得利潤。(沒推出就真是匪夷所思了…)

在物聯網時代,資料跟內容才是重點。誰掌握這兩者,就可以稱霸市場。當使用者連網設備增加,必定需要個伺服器主機管理設備並導向自家的雲端服務。台灣業者面對物聯網與智慧家庭的產業趨勢,家用伺服器主機是必須攻下的灘頭堡。

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